Metaphor and metonymy

Metaphor (drawing a similarity between two things) and metonymy (drawing a contiguity between two things) are two fundamental opposite poles along which a discourse with human language is developed.[1] It has been argued that the two poles of similarity and contiguity are fundamental ones along which the human brain is structured; in the study of human language the two poles have been called metaphor and metonymy, while in the study of the unconscious they have been called condensation and displacement.[2] In linguistics, they are connected to the paradigmatic and syntagmatic poles.[3]

The couple metaphor-metonymy had a prominent role in the renewal of the field of rhetoric in the 1960s. In his 1956 essay, "The Metaphoric and Metonymic Poles", Roman Jakobson describes the couple as representing the possibilities of linguistic selection (metaphor) and combination (metonymy); Jakobson's work became important for such French structuralists as Claude Lévi-Strauss and Roland Barthes.[3] In his essay, Jakobson also argues that metaphor is the basis for poetry, especially as seen in literary Romanticism and Symbolism, whereas metonymy forms the basis for Realism in literature.[4]

In the unconscious: condensation and displacement

According to Freud's work (1900), condensation and displacement (from German Verdichtung and Verschiebung) are two closely linked concepts.[5] In the unconscious, through the dynamic movement of cathexis (charge of libido, mental or emotional energy), it is possible that an idea (image, memory, or thought) passes on its whole charge to another idea; Freud called this process "displacement." It is also possible that a single idea takes the whole charge of more than one other ideas; Freud called this process "condensation."[6] In other words, a condensation is when more than one displacement occurs towards the same idea.

In 1957, Jacques Lacan, inspired by an article by linguist Roman Jakobson, argued that the unconscious has the same structure of a language, and that condensation and displacement are equivalent to the poetic functions of metaphor and metonymy.[1][2][7]


  1. 1 2 Roman Jakobson and Halle, Morris (1956) Two Aspects of Language and Two Types of Aphasic Disturbances in Fundamentals of Language. The Hague & Paris: Mouton, section The Metaphoric and Metonymic Poles
  2. 1 2 Grigg, Russell (2009) Lacan, language, and philosophy, chapter 11 Lacan and Jakobson - Metaphor and Metonymy pp. 151–2, 160
  3. 1 2 Dirven, René (2003). "Metonymy and Metaphor: Different Mental Strategies of Conceptualisation". In Dirven, René; Pörings, Ralf. Metaphor and Metonymy in Comparison and Contrast (revised ed.). de Gruyter. pp. 75–112. ISBN 9783110173741. Retrieved 14 May 2016.
  4. Jakobson, Roman (1956). "The Metaphoric and Metonymic Poles". In Dirven, René; Pörings, Ralf. Metaphor and Metonymy in Comparison and Contrast (revised ed.). de Gruyter. pp. 41–48. ISBN 9783110173741. Retrieved 14 May 2016.
  6. Leopold Szondi (1956) Ich-Analyse, subtitled Die Grundlage zur Vereinigung der Tiefenpsychologie. Huber, Bern und Stuttgart, 1956, Kapitel I Das Unbewußte im Lichte der Psychoanalyse S. Freuds, V. Die Phänomenologie des Unbeweßten nach S.Freud p.50 quotation:
    Ad.2 Die Beweglichkeit der Besetzungsintensitäten.
    Im System Unbewußt kann eine Vorstellung ihren ganzen Besetzungsbetrag, d. h. die ganze Libidomenge, an eine andere Vorstellung abgeben. Freud nennt diesen Vorgang «Verschiebung».
    Im Ubw ist es ferner möglich, daß eine einzige Vorstellung die ganze Libido-besetzung mehrerer anderer Vorstellungen an sich nimmt. Freud spricht in diesem Fall von «Verdichtung».
    Die beiden Vorgänge - Verschiebung und Verdichtung - tragen den Sammelnamen: psychischer Primärvorgang. Dieser ist für das Ubw charakteristisch und steht im Gegensatz zu dem Sekundärvorgang, der sich im Vorbewußt abspielt.
    Die Verschiebung und die Verdichtung sind die führenden Vorgänge im Unbewußten im besonderen bei der Traumarbeit. Sie sind eben primäre Prozesse des Ubw. Träume erhalten aber häufig eine nachträgliche Fassade dadurch, daß die Traumbestandteile nachträglich zu einer «Traumkomposition» zusammengefügt werden. FREUD hegt die Meinung, daß diese Fassade, diese Traumkomposition, sekundärer Natur sei, indem diese sekundäre Zusammenfassung «auf den bereits vorgebildeten Trauminhalt erst nachträglich einwirke»(1). Diese sekundäre Bearbeitung der primären Trauminhalte soll sich im Vbw abspielen. Die primären Vorgänge in Ubw werden eben durch den Charakter der Verschiebung und Verdichtung agnosziert.
  7. Lacan [1957] The Agency of the Letter in the Unconscious or Reason Since Freud. French original available here.

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